300億芯片獨角獸IPO,投資人賺了150倍

300億芯片獨角獸IPO,投資人賺了150倍

3月8日,來自硅谷的芯片獨角獸公司Astera Labs在納斯達克申請上市,有望成爲美國“AI獨角獸第一股”。

Astera Labs被媒體稱爲“小英偉達”,其IPO備受關注。據監管文件,Astera Labs此次IPO計劃以27美元至30美元的價格發行1780萬股股票,籌資至多5.34億美元。據此計算,Astera Labs市值有望超過45億美元(322億人民幣)。

大模型的迅猛發展催生了對AI硬件的巨大需求,受益於這股浪潮,Astera Labs的發展非常迅猛。上市前,Astera Labs已經獲得了英特爾、老牌硅谷VC Sutter Hill以及知名投資公司富達的投資。在2022年的D輪融資中,其估值超過32億美元。

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風口上的“小英偉達”

Astera Labs的核心產品是數據和內存連接半導體,這是一個過去非常邊緣,但隨着AI尤其是Transformer模型的發展而被突然推向前臺的產品。

過去十多年裡,AI對算力的需求增長一直都遠遠快於硬件的發展。芯片的性能增長遵循摩爾定律下,每18到24個月提升一倍。而CV、NLP和語音模型的運算量平均每兩年可以翻15倍,讓摩爾定律的速度宛如烏龜在爬。隨着大模型而火起來的Transformer模型,模型運算量更是平均每兩年翻750倍。

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模型的規模爆炸式增長,除了造成巨大的算力短缺之外,還帶來了所謂“內存牆”的問題。芯片的計算離不開與內存之間的數據傳輸,在過去這通常不會是一個問題。但現在的大模型實在太大,已經觸及了內存數據傳輸帶寬的上限。要應付大模型的算力需求,最簡單的方式是加卡。但如果帶寬不提高,加再多的卡也會無濟於事。

這就是Astera Labs的產品所要解決的問題。2017年的一天,Astera Labs的三位創始人在Jitendra Mohan、Sanjay Gajendra和Casey Morrison在德州儀器的總部碰面,當時他們都還在德州儀器工作。Sanjay Gajendra稱那是他們的“頓悟”時刻,三人一致認爲,人工智能和機器學習發展的太快了,數據連接會是一個大問題。

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沒有過多猶豫,三人選擇了一道辭職創業,雖然他們在此之前都毫無創業經驗。2017年11月,Astera Labs正式在加州聖克拉拉創立。

事實證明他們的確頗有遠見。招股書顯示,Astera Labs的收入增長曲線與英偉達頗爲相似。英偉達的營收在2024財年(截至1月31日)增長了126%,突破600億美元。而Astera Labs 2021年-2023年的收入分別是3480萬美元、7990萬美元、1.2億美元,預計2024年將達到2.5億至3億美元。並且Astera Labs接近70%的毛利率也與英偉達相當。

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創始人Jitendra Mohan在IPO公開信中表示,當今的AI模型參數數量超過1萬億,一個AI運算集羣可以包含數千顆GPU,而這些GPU有一半的時間在等待數據傳輸的過程中空轉。如何提高這些AI硬件的利用率是一個巨大的挑戰,也是Astera Labs的機會所在。

現在,Astera Labs的客戶包括英偉達、AMD、英特爾等各大芯片廠商,也包括亞馬遜、微軟等互聯網大廠。理論上,每一顆英偉達的H100芯片都會需要Astera Labs的產品。

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創業七年估值45億美元,Astera Labs寫下了又一個硅谷神話。不過,Astera Labs並不是從一開始就這麼火。某種程度上,這也是一個曾被硅谷主流VC忽視的項目。

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據Sanjay Gajendra的回憶,創業之初Astera Labs的故事並不性感,大家覺得他們做的東西並不重要。這並不奇怪,時間回到2017年,在美國VC市場上半導體還是一個邊緣化的賽道。在大模型的發展使得“內存牆”的問題變得不可調和之前,連接半導體的確只是個市場空間很有限的“小玩意兒”而已。

幸運的是,Astera Labs得到了以色列富豪Avigdor Willenz的認可。Avigdor Willenz是一位以色列企業家,早在2001年,他以27億美元賣掉了自己創立的公司,是當時以色列賣價最高的創業公司。此後,Avigdor Willenz長期從事科技投資,投了不少雲計算初創公司。

作爲一位個人天使投資者,Avigdor Willenz沒有VC機構那麼多條條框框。Sanjay Gajendra回憶,Avigdor Willenz只花了不到五分鐘就在一張紙上寫下了投資的基本條款,包括投前估值、投後估值等等。Astera Labs的三位創始人當時都是完全的融資小白,臨時在谷歌上搜索了這些術語都是什麼意思,然後很快速的敲定了融資。

專業VC機構的入場就要慢得多了,Astera Labs在2020年才完成第二輪融資,領投方是Sutter Hill Ventures(一家比紅杉還老牌的硅谷VC,也是成爲資本最早的投資人)。這一輪Astera Labs還引入了關鍵的產業資本英特爾,另外前博通高管Ron Jankov也以個人身份跟投,Avigdor Willenz也繼續追投。根據媒體報道,Astera Labs此時估值在一億美元左右。

Astera Labs真正開始起飛是2021年9月的C輪,由富達領投,融資額5000萬美元,估值增長了近10倍,達9.5億美元。2022年11月,Astera Labs完成D輪融資,融資額1.5億美元,估值繼續增長至32億美元。

作爲天使投資人的Avigdor Willenz將成爲Astera Labs上市的最大贏家。假如Astera Labs上市後市值能達到45億美元,Avigdor Willenz那筆天使投資的回報將超過150倍。不過,Avigdor Willenz此前表示他並不着急退出Astera Labs,他認爲Astera Labs的增長潛力纔剛剛開始釋放。

硅谷迴歸

對於硅谷來說,Astera Labs有可能標誌着一個新的芯片投資時代的開端。過去,芯片初創公司上市在美國是一件非常罕見的事情。長期以來,芯片市場早已被英特爾、英偉達、AMD等巨頭牢牢佔據,並沒有太多屬於初創公司的機會。

但隨着AI催生出對特化芯片的需求,形勢已經發生了變化。現在,類似Astera Labs這樣的芯片初創公司能在很短時間內成長爲獨角獸企業,這放在過去是難以想象的。2022年,美國福布斯雜誌評選最有希望成爲下一代獨角獸的25家企業,當時已經9.5億美元估值的Astera Labs入選,是福布斯評選這個榜單以來第一家入選的半導體公司。

2024年以來,美股IPO市場逐漸從持續了兩年多的低迷中走出,陸續迎來一些重要獨角獸企業上市。與Astera Labs幾乎同時,著名社交平臺Reddit也在紐交所上市進程中。這兩家公司迥異的表現,正好揭示當前的風向轉變。

這兩家公司共同點很多,它們都是來自硅谷的獨角獸,估值相當,且都是虧損企業,但它們上市的待遇卻是天壤之別。

Reddit是典型的“流血上市”。根據媒體報道,Reddit此次上市目標估值約65億美元。而在2021年的股權融資中,Reddit的估值曾高達100億美元。對於Reddit的招股書,大家最關心已經不是它的DAU數字了,而是它把用戶內容賣給大模型公司能值多少錢。

Astera Labs IPO目標估值約45億美元,略低於Reddit。考慮到Astera Labs 2023年的收入僅僅是Reddit的七分之一,前者的估值要比後者貴的多。並且,Astera Labs的所有投資者都能獲得良好的回報——在2022年底的D輪融資中,Astera Labs的估值是32億美元。

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衆所周知,硅谷最初興起是因爲半導體,但隨着互聯網的發展,硅谷的“含硅量”不斷下降,互聯網公司成爲硅谷主角。這一趨勢在移動互聯網時代臻於頂峰,Reddit就是這一時代的寵兒。但在AI時代,硅谷的“含硅量”重新開始上升。